La Crisis de Opioides de la cual nadie quiere hablar

Amapola de Opio

Amapola de Opio (Fuente: Sajar/Flickr)

A medida que las sobredosis y muertes por opiáceos continúan en ascenso, en muchos países occidentales, tres cuartas partes de la población mundial se enfrentan a una crisis de opiáceos muy diferente pero devastadora: El Acceso Inadecuado al Alivio del Dolor Opioide.

El Derecho Internacional determina que las personas deben tener acceso a los estupefacientes que alivian el dolor. La Convención Única sobre Estupefacientes de las Naciones Unidas del año 1961, la base de la legislación moderna sobre drogas, declara que "el uso médico de estupefacientes sigue siendo indispensable para aliviar el dolor y el sufrimiento ... [por lo tanto] se deben tomar medidas adecuadas para garantizar la disponibilidad de estupefacientes para tales fines". El Derecho Universal al más alto nivel posible de salud obliga a todos los estados a proporcionar acceso a tales sustancias para fines médicos. El acceso médico a los opioides es particularmente importante, ya que estos medicamentos pueden bloquear las señales que viajan desde los nervios de un paciente hasta su cerebro, reduciendo así el dolor y el sufrimiento.

No obstante, en el año 2015, la Junta Internacional de Fiscalización de Estupefacientes (the International Narcotics Control Board - INCB, por sus siglas en Ingles) estimó que aproximadamente 5.5 billones de personas viven en países con "bajos niveles o que carecen de acceso a medicamentos que contienen estupefacientes, y tienen inadecuado acceso a los tratamientos para mitigar los dolores severos".

Un reciente artículo de la revista The Lancet describió un abismo "amplio y profundo" entre los países ricos con un exceso de disponibilidad de opiáceos y los países en desarrollo con una gran falta de acceso y uso. El asombroso 90 por ciento de la morfina del mundo, el opioide prescrito más comúnmente, es consumido por el 10 por ciento de la personas más ricas del mundo.

Esta falla para asegurar un acceso adecuado al alivio del dolor ha sido duramente criticada por expertos de la ONU en temas de salud y tortura. En un reciente documental de la BBC, Diederick Lohman, Director de salud de Human Rights Watch, argumentó que las personas que no tienen acceso a estas medicinas "están siendo torturadas en esencia", y muchas se suicidan como resultado de su intenso dolor.

Aunque esta brecha en la provisión de alivio del dolor se corresponde en gran medida con la brecha de riqueza global, el costo de los opioides no es la principal preocupación. La tableta de morfina promedio cuesta solo 3 centavos y, según The Lancet, costaría $145 millones por año proporcionar suficiente morfina para el alivio paliativo para todos los que la necesiten en todo el mundo. Si bien esta cifra no es pequeña, es insignificante en comparación con los $100 billones estimados que se gastan cada año en la aplicación de la prohibición mundial del consumo de drogas. Es esto, la guerra contra las drogas, en donde radica la raíz del problema.

La Junta Internacional de Fiscalización de Estupefacientes (the International Narcotics Control Board - INCB) tiene un largo historial de presionar a los estados para que limiten su uso de opiáceos, ya que la supresión del uso ilícito de drogas tiene prioridad constante sobre el acceso médico, y los estrictos controles promovidos por la INCB tuvieron un impacto desproporcionado en los países en desarrollo. Por ejemplo, como la INCB -hasta hace poco- instruyó que solo los médicos pueden suministrar opiáceos, los países que dependen de las enfermeras para recetar medicamentos debido a la escasez de médicos no han podido proporcionar suficiente alivio del dolor a los pacientes.

A pesar de que la INCB reconoce ahora el problema de falta de provisiones, la cultura del miedo fomentada por la Junta durante muchos años, a la que algunos denominan "opiofobia", sigue arraigada en muchos países en desarrollo.

Esta opiofobia se ha visto agravada por la actual crisis de muertes por opiáceos en los EE. UU. Sin duda, hay lecciones importantes que aprender de la experiencia de EE. UU., Pero estas no deben exagerarse. Meg O'Brien, fundadora de Treat the Pain, un programa internacional destinado a mejorar el acceso a medicinas para aliviar el dolor en países en desarrollo, advierte que un aumento de los daños producidos por los opiáceos en un país no debería significar una negación de la mediación opioide para el alivio del dolor en otro país : "EE. UU. También tiene una epidemia de obesidad, pero nadie está proponiendo que retengamos la ayuda alimentaria de Sudán del Sur", remarcó.

Los expertos dicen que se debe lograr un equilibrio entre garantizar el acceso suficiente a los opiáceos y garantizar que no estén disponibles con demasiada facilidad para que corran el riesgo de ser mal utilizados. El problema en los EE. UU. Y en otros países con crisis de muertes relacionadas con opiáceos no es, por lo tanto, el uso de opiáceos, per se, sino la falta de control y regulación efectivos de la distribución, en algunos casos agravados por la publicidad irresponsable de las compañías farmacéuticas.

"Además, muchos países desarrollados no tratan el dolor lo suficiente", dijo Willem Scholten, un experto en acceso a medicamentos controlados que trabajó muchos años para la Organización Mundial de la Salud. "A menudo el énfasis es demasiado en la prevención del uso no médico de los opioides, mientras que la contribución del dolor a la carga global de la enfermedad (que se mide en AVADs: años de vida ajustados por discapacidad; Disability-Adjusted Life Years - DALY, por sus siglas en inglés) es aproximadamente 37 veces mayor".

"Además, muy a menudo, la situación está mal analizada. Incluso en los EE. UU., El problema no es causado por personas a quienes se les recetaron opioides para su dolor. La distinción entre los medicamentos con receta y los medicamentos recetados no se realiza de forma adecuada, como tampoco lo es la distinción entre el medicamento fentanilo y los fentanilos ilícitos utilizados para adulterar la heroína. Como resultado, a los pacientes con dolor se les quitan sus medicamentos y ahora sufren un dolor serio. En mi opinión, estas políticas son iguales a la tortura ".

Un país que busca activamente obtener el equilibrio adecuado es Uganda. El gobierno elabora su propia morfina oral y la distribuye gratuitamente a los necesitados. Este enfoque no solo elimina a Big Pharma, sino que también permite al gobierno controlar estrictamente el suministro y el uso. Además, la morfina oral es más fácil de controlar y mucho menos susceptible al mal uso ya que, según un informe de the Journal of Pharmacology and Pharmacotherapeutics, "no puede producir el 'high' que produce la morfina intravenosa".

Aunque Uganda ha subido al puesto 35 en el ranking mundial del año 2015 de la revista the Economist para la calidad de la muerte, la situación dista de ser perfecta, ya que actualmente se satisface menos del 20% de las necesidades de opioides del país. No obstante, marca un paso significativo en la dirección correcta, y varios otros países africanos, incluidos Ruanda y Swazilandia, han comenzado a seguir el ejemplo de Uganda.

Con la atención actual sobre la crisis en los EE. UU., Existe una oportunidad para que los expertos y las autoridades sanitarias mundiales y nacionales revalúen y reequilibren todo el sistema de control de drogas a favor de la salud. Por ahora, sigue existiendo el peligro de que el enfoque sobre el uso excesivo resulte en la aplicación general de políticas aún más estrictas en los países en desarrollo, lo que tendrá consecuencias devastadoras para los millones de personas que continúan sufriendo innecesariamente sin aliviar el dolor.