A pandemia COVID-19 está a aumentar a marginalização das pessoas que injetam drogas?

Fotografia de materiais de troca de agulhas de um programa em Seattle, por Joe Mabel via Wikimedia Commons.

A redução de serviços de troca de agulhas ou do horário destes, no Reino Unido, devido à pandemia COVID-19, está a colocar as pessoas que injetam drogas em risco de danos.

 

Programas de agulhas e seringas

 

Os programas de agulhas e seringas estão presentes no Reino Unido há décadas, com o objetivo de reduzir os danos associados às drogas. Os programas são essenciais para a redução de danos, fornecendo equipamento esterilizado às pessoas que injetam drogas e Naloxona (o antídoto da heroína), para reduzir mortes por overdose. 

Normalmente, um visitante de um programa de agulhas e seringas recebe agulhas limpas e seringas, ácido cítrico, toalhetes de limpeza, colheres e filtros. Os programas funcionam a partir de serviços de tratamento de dependência (ou carrinhas de rua) e farmácias, e muitas vezes alertam para, ou têm integrados, outros serviços, como testes de vírus transmitidos pelo sangue. Isto reduz o risco de infeção e o impacto geral do consumo de drogas na saúde. Muitas das pessoas que injetam drogas e recorrem aos programas de agulhas e seringas consomem heroína e crack, geralmente injetadas em conjunto. No entanto, os programas de agulhas e seringas também fornecem os seus serviços a consumidores de outras substâncias injetáveis, como esteróides. 

 

Restrições do COVID-19

 

Em março de 2020, a vida mudou para todos no Reino Unido, e o país entrou em confinamento devido à COVID-19. Houve confusão sobre o que é considerado um ‘serviço essencial’, e receios sobre o quão perigoso o novo vírus era levaram o governo a pedir ao país para ‘Ficar em Casa’. No entanto, as pessoas que injetam drogas continuaram a comprar e consumir drogas; muitos não tinham escolha, controlados pelo vício. As restrições à circulação COVID-19 levaram a algumas perturbações no fornecimento de drogas ilegais. Isto foi particularmente perigoso para aqueles que dependem da heroína e poderia ter colocado os serviços de tratamento de dependência sob ainda mais pressão. Para além disso, a maioria do trabalho com drogas na linha da frente não pode ser feito remotamente; já é suficientemente difícil chegar a partes marginalizadas da população pessoalmente, quanto mais em frente a um ecrã.  

Os programas de agulhas e seringas, que funcionam em serviços de tratamento de dependência e farmácias, abriram num serviço limitado, mas tiveram dificuldades em chegar às pessoas mais vulneráveis que consomem drogas, com horários de funcionamento limitados e pessoal reduzido. Continuam abertos durante o confinamento do Reino Unido, em janeiro de 2021, mas ainda com serviços limitados. As pessoas que injetam drogas que estavam em maior risco não puderam aceder aos seus serviços habituais; no entanto, muitos serviços conseguiram identificar as pessoas mais vulneráveis, adaptando a sua forma de trabalhar para garantir que as pessoas que injetam drogas recebiam equipamento esterilizado, medicação e apoio. O Bristol Drugs Project iniciou um serviço de agulhas e seringas, de entrega ao domicílio, visitando regularmente 70 pessoas em 2020.

Os programas de agulhas e seringas possibilitam uma ligação entre as pessoas que injetam drogas e o resto do mundo.

Apesar destas adaptações à prestação de serviços, uma investigação sugeriu que as pessoas que injetam drogas têm recorrido menos a programas de agulhas e seringas durante a COVID-19. Tal poderia significar um aumento dos riscos de vírus transmitidos pelo sangue para as pessoas que injetam drogas, através da reutilização e partilha de equipamentos. Um menor envolvimento com os programas de agulhas e seringas traduz-se também em consequências para a saúde e ao nível social: oportunidades perdidas de salvaguarda, diminuição da testagem e tratamento de vírus transmitidos pelo sangue e menos oportunidades para a recolha de outros produtos de higiene e saúde, como preservativos e escovas de dentes. 

Os programas de agulhas e seringas estabelecem uma ligação entre as pessoas que injetam drogas e o resto do mundo. Os programas de agulhas e seringas divulgam mensagens essenciais de saúde pública, e no atual contexto da COVID-19, onde as mensagens são mutáveis e podem ser confusas, isto é mais importante que nunca. As pessoas que injetam drogas experienciam estigma na sociedade e os programas de agulhas e seringas podem ser o único local para aceder a informações de saúde atualizadas. Isto demonstra claramente o trabalho essencial que está a ser realizado pelos programas de agulhas e seringas.

As pessoas que injetam drogas experienciam estigma na sociedade e não são prioritárias em políticas por causa disto.

Com acesso reduzido a outros serviços durante a COVID-19, mesmo consultas médicas presenciais estão limitadas. Os programas de agulhas e seringas podem ser o único contacto das pessoas que injetam drogas com outros profissionais de saúde neste momento, mesmo estando a saúde das pessoas que injetam drogas em grande risco de danos. Os trabalhadores na área das drogas mantêm relações positivas com as pessoas que injetam drogas e, para muitos, são os únicos profissionais de saúde com quem mantêm uma relação efetiva. As pessoas que injetam drogas experienciam estigma na sociedade não sendo priorizadas pelas políticas de drogas por causa disto. As mortes relacionadas com drogas em Inglaterra e no País de Gales aumentaram pelo oitavo ano consecutivo, desde overdoses, vírus transmitidos pelo sangue a outros danos, mas o governo continua a cortar o financiamento dos serviços e não dá prioridade aos programas de agulhas e seringas como um serviço essencial.

Grupos marginalizados, como as pessoas que injetam drogas, experienciaram muitas desigualdades no âmbito da saúde, já antes da COVID-19. Reduzir os serviços nesta fase apenas resultará num aumento de ditas desigualdades. Os programas de agulhas e seringas prestam um serviço valioso e essencial a alguns dos mais marginalizados na nossa sociedade e oferecem oportunidades para dar orientações personalizadas relativamente à saúde e à COVID-19, bem como sobre a redução de danos causados por drogas. A redução contínua do acesso a estes serviços pode aumentar os danos e mortes relacionados com drogas. Isto será mais custoso ao país a longo prazo, bem como irá desconectar ainda mais as pessoas que injetam drogas da sociedade convencional e dos cuidados de saúde que merecem.   

 

*Megan Coakeley é uma defensora da descriminalização de drogas, que vive em Bristol. Tem formação em serviços de habitação e de drogas, tendo recentemente concluído o Mestrado em Saúde Pública. Está a fazer campanha por mudanças sociais em torno do consumo de drogas, na redução dos danos e no fosso a colmatar na saúde. Contacto: megancoakeley@gmail.com